“De klant is altijd ons middelpunt”

Toen Wim Dijk op 19-jarige leeftijd een agrarisch bedrijf begon, was hij vastbesloten de grootste bloemendroger van Noord Nederland te worden. Na dat doel binnen een paar jaar bereikt te hebben, was zijn volgende streven om de belangrijkste leverancier van natuurmaterialen in Nederland te zijn. Op dit moment werkt Wim aan zijn volgende droom, Dijk Natural Collections samen met Mentha Capital verder internationaliseren.

Van productie naar handel

In 1989, na de middelbare landbouwschool en werkervaring in de sierteelt, wilde ik voor mezelf beginnen in de agrarische wereld. Mijn ouders, drie broers en zus hebben allemaal landbouw gerelateerde bedrijven. Toen een drogerij in de Noordoostpolder droogbloementelers zocht, heb ik geïnvesteerd in velden met bloemen. Echter eind jaren ’80 was de droogbloemenrage al over haar hoogtepunt heen en ging in ons tweede jaar onze enige afnemer, de drogerij, failliet. Als laatste oplossing besloten we zelf een drogerij op te zetten en de droogbloemen rechtstreeks te verkopen aan bloemisterijen en tuincentra in de buurt. We merkten dat in de handel veel meer te verdienen viel dan in de productie.

In die tijd hebben we geleerd goed te luisteren naar de klant. Als onze klant vertelde op zoek te zijn naar accessoires zoals dennenappels, kaneelstokjes en gedroogde sinaasappelschijfjes, speelden we daar als jonge vuurvreter meteen op in. We schaften snijmachines aan voor gedroogd fruit, kochten volledige vrachten fruit op en maakten met behulp van scholieren op zaterdagen en in de vakanties gedroogde fruitschijfjes. Zo kochten we ook exotische bloemen uit China, India en Afrika van exporteurs om te drogen en uit te venten. Het assortiment werd steeds groter en ons bedrijfje groeide gestaag, mede door onze contacten met een paar importeurs uit Duitsland.

Na een jaar of tien presenteerden we ons voor het eerst op een internationale beurs en bleek dat de markt voor onze producten veel groter was dan we dachten. We kregen voet aan de grond in omringende landen en reisden zelf af naar China en India voor de inkoop. Begin jaren 2000 hebben we ons bedrijf daarom uitgebouwd door ons te concentreren op het importeurschap. Onze concurrenten van destijds, de groothandels, werden nu onze klanten.

We groeiden met tientallen procenten per jaar en in sommige jaren verdubbelden we zelfs de omzet. In 2011 zijn we op zoek gegaan naar een plek waar we ons bedrijf verder konden uitbouwen. Met de gemeente Coevorden hebben we het plan opgevat om eerst kleine stukjes grond te kopen, deze te bebouwen en de rest van de grond in meerdere jaren af te nemen via een optieregeling. Sinds 2015 bevinden onze kantoren, magazijnen en showrooms zich onder één dak. Dat werkt een stuk efficiënter, vergeleken met de vijf magazijnen verdeeld over de hele streek, van waaruit we vroeger opereerden. Met hetzelfde aantal mensen kunnen we nu veel meer omzet realiseren.

Van ondernemer naar manager

In 2013 merkten mijn vrouw en ik dat onze ondernemersfunctie steeds meer verschoof naar een managementfunctie. We zaten veel op kantoor, hadden veel stress en dreven af van het werk dat we leuk vonden zoals het sourcen en ons bezighouden met nieuwe producten. De omzet en winstgevendheid waren dusdanig gestegen dat we ons afvroegen of er partijen zouden bestaan die in ons bedrijf zouden willen participeren en het managementwerk van ons overnemen. We zijn in gesprek gegaan met onze verkoopadviseur en hebben negen geïnteresseerde partijen ontmoet. Uiteindelijk kozen we niet voor het hoogste bod, maar voor het beste gevoel. Bij Mentha stond voorop dat zij heel erg meedachten met de toekomstige invulling van mijn werk. Ze vonden het fijn dat ik betrokken zou blijven en wilden dat ik me blijf focussen op datgeen waar ik écht goed in ben, het goed sourcen van de producten in verre landen is immers best lastig.

Het eerste gesprek met Renee, Gijs en Edo van Mentha verliep heel soepel. Ik heb eigenlijk altijd alles op gevoel gedaan en dat doe ik nog steeds. Het gevoel was gewoon goed en ik kijk vooral naar de toekomst. Ik weet zeker dat we met elkaar een nog veel mooier bedrijf bouwen. De menselijke klik en passende voorwaarden zijn doorslaggevend. En wat ik mij ervan had voorgesteld is uitgekomen: ik bepaal mijn eigen agenda en houd me alleen bezig met sourcen.

 

Van trendvolger naar trendsetter

Ons bedrijf is zo succesvol om dat we extreem klantgericht zijn en de klant zich gewaardeerd voelt. Het beste voorbeeld hiervan is dat de meeste van onze klanten twee keer per jaar naar de showroom in Coevorden willen komen. Vroeger was dat heel lastig. Zo’n 15 jaar geleden hebben we veel succes gehad doordat we inspeelden op de wensen van de klanten. We waren toen puur trendvolger en zetten zelf geen nieuwe producten in de markt. Dat is nu omgedraaid. Als we na overleg met het verkoop- en inkoopteam ergens in geloven dan wordt dat ons speerpunt voor het komende jaar en geven we flink gas. Vroeger besliste ik alles zelf. Als ik eigenwijs was en tegen de mening van anderen in toch doorzette, dan bleek het vaak een zeperd. Bij mijn eerste inkoopreis naar China heb ik een hele container met happy fruits, plastic appeltjes, peren en bananen met een lachend gezichtje erop gekocht. Die waren helaas iets te revolutionair en absoluut onverkoopbaar.

Ons assortiment is nu een enorme mix van allerlei voornamelijk natuurlijke producten van hout, glas en metaal. Alles wat onze klanten zien, is een brok natuur. Onze collectie verschilt totaal van de collectie van onze concurrenten door een unieke wijze van inkoop en productontwikkeling. We kopen niet alles in India en China zoals alle anderen, maar gaan juist naar landen waar we direct contacten hebben met leveranciers. We bezoeken bijvoorbeeld een lokale markt in een nieuw land. Als we daar mooie producten vinden, gaan we verder de jungle in op zoek naar de leverancier, meestal coöperaties van agrarische familiebedrijfjes. De lokale bevolking profiteert er op deze manier het meest van. In Indonesië zijn bijvoorbeeld veel teakplantages waar de wortels van gekapte bomen nog in de grond zitten. Om nieuw teak aan te planten moeten eerst de wortels gerooid worden. Van deze wortels maken wij schalen en andere teak artikelen.

Wij onderscheiden ons op design en styling. We hebben enorm goede productontwikkelaars in dienst. Ze gaan met ons mee de fabrieken in en tekenen daar de meest originele producten. Circa tachtig procent van onze collecties is eigen ontwerp. De overige twintig is gekocht op beurzen. Hoewel het grootste deel daarvan ook iets wordt aangepast zodat het een eigen gezicht krijgt.

De belangrijkste les die ik heb geleerd is dat je het lang kan volhouden als je iets kunt aanbieden waar mensen blij van worden. Plus, je moet altijd naar buiten blijven kijken. Dat is zeker nu Mentha deelneemt verder versterkt: de klant is altijd ons middelpunt.